Give us a like and we'll keep you in the loop.

I love Antwerp is een regionaal 'feel GOOD' magazine over, voor en door Antwerpenaars. Read GOOD, feel GOOD :-) www.iloveantwerp.smallteaser.com

Tota: empanadas om het leven te vieren

Dag lieve vrienden. Op een winterse zondagavond belandde ik toevallig aan tafel in Tota, een authentiek empanada-huisje in Antwerpen-Zuid. Intussen heb ik alle empanadas (gevulde deegwaren) op de menukaart getest* en blijf ik er vaak hangen om nog wat langer van de exotische muziektonen te genieten. Rocío Simondegui, haar broer Demián en haar oom Alfredo verwelkomen me steevast met hun warme, zuiderse hartelijkheid.

Het Tota-team: Rocío geflankeerd door haar oom Alfredo en haar broer Demián.
Het Tota-team: Rocío geflankeerd door haar oom Alfredo en haar broer Demián.

Argentijns eiland in Antwerpen

Vijf jaar geleden ruilde Rocío het bruisende Buenos Aires in voor Antwerpen. “Liefde op het eerste gezicht. De energie en de architectuur van deze stad, daar hou ik van”, vertelt Rocío enthousiast. Na een cursus fotografie bleef ze plakken in de Koekenstad. “Ik had de reismicrobe te pakken en was op zoek naar avontuur. Mijn verhuis naar België paste in dat plaatje. Ik voel me trouwens nog altijd op reis wanneer ik door Antwerpen wandel.”

“Mijn voorliefde voor fotografie is gebleven, maar vandaag is Tota mijn passie”, glimlacht ze. “Op een dag zat ik te Skypen met mijn oom en broer, toen ze plots voorstelden om hier een empanada-zaak te starten. Een wild idee dat snel vorm kreeg. De Antwerpse food scene is een mix van uiteenlopende invloeden, je vindt er ingrediënten van overal. We zagen een opportuniteit voor onze empanadas en hebben niet langer getwijfeld. Een jaar geleden zijn mijn oom en broer in België geland en hebben we de deuren van Tota geopend.”

Huisbereid: check. Vers: check. Gezond: check.
Huisbereid: check. Vers: check. Gezond: check.

Op grootmoeders wijze

Tota verwijst naar Rocío’s grootmoeder. “Ze heette eigenlijk Ida Carmen Antonia, maar iedereen noemde haar Tota. Niemand in onze familie kan verklaren waarom”, zegt ze al lachend. Met die naam eert het trio de ziel van hun traditie. “Onze empanadas bereiden we nog altijd op grootmoeders wijze, met passie en liefde. We bakken ze in de oven, zonder vet of olie.”

Authentieker bestaat niet, legt Rocío uit. “Niet alleen het concept en de bereiding, maar ook een aantal typische ingrediënten komen uit Argentinië. Mate kruiden en dulce de leche, een karamelpasta op basis van melk en suiker, halen we rechtstreeks uit ons thuisland.”

Een menu met voor ieder wat wils.
Een menu met voor ieder wat wils.

Lang leve de empanada

In Rocío’s familie stroomt het ondernemersbloed al generaties lang door de aderen. Zelf leerde ze bakken alvorens ze kon schrijven. “Toen ik zes was, stonden mijn moeder en ik vaak empanadas te bereiden voor de hele familie. In Argentinië zijn ze populair voor speciale gelegenheden, geen verjaardag zonder empanadas. Ik koester mooie herinneringen aan die keukenmomenten met mijn moeder”, mijmert ze.

Zo’n rijk gevoel wil ze ook meegeven aan hun klanten. “Onze missie is geslaagd wanneer ze blij naar buiten stappen. Hier hangt een relaxte sfeer, want empanadas zijn soul food, je eet ze in een informele setting. Mét je handen; dan zijn de geur en smaak intenser. Het interieur hebben we aangepast aan de ervaring: geel is een lichte, vrolijke kleur. Verder is ons decor redelijk strak, omdat de empanada voor ons centraal staat. Dat is de koningin.”

Binnenstappen bij Tota voelt als een reis naar Buenos Aires.
Binnenstappen bij Tota voelt als een reis naar Buenos Aires.

Creatief vanbinnen en vanbuiten

Achter de toonbank van Tota heeft Rocío haar plaats gevonden. “In een bedrijf ben je een nummer. In Tota ontsnap ik aan de routine en kan ik mijn creativiteit de vrije loop laten. Hier experimenteren we voortdurend met nieuwe smaken en combinaties.” Fantasierijke voorbeelden zijn de empanadas met banaan en Nutella of die met zoete aardappel.

Hun artistieke lijn trekken de uitbaters door in het buitengewone terras, met z’n twee meter op vijf een heerlijk zuiders plekje in een typisch Antwerpse woonwijk. “Bauke Fokkema, een Nederlands kunstenaar, heeft alles gebouwd met gerecycleerd materiaal, enkel de bouten en moeren hebben we gekocht”, straalt Rocío trots.

Klein paradijs: het eigenzinnige Tota terras.
Klein paradijs: het eigenzinnige Tota terras.

De toekomst van Tota

Hoe ziet de familie de toekomst van Tota? “We zijn nog maar net gestart, maar zijn volop aan het groeien. Het concept van empanadas is zich stilaan aan het inburgeren in de stad. We krijgen alvast positieve reacties; wie hier komt, vertrekt met een glimlach. Mond-tot-mondreclame is echt onbetaalbaar.”

Intussen droomt het Tota-team van expansie. “Ons doel is om een nieuwe vestiging te openen in Antwerpen en nadien in andere steden, in Brussel bijvoorbeeld.” Maar eerst: gezinsuitbreiding. In oktober verwacht Rocío haar eerste kindje. “Mijn lief en ik hebben elkaar ontmoet toen hij de lichtreclame kwam plaatsen. De rest is geschiedenis”, glundert ze.

Een Argentijnse parel in Antwerpen-Zuid.
Een Argentijnse parel in Antwerpen-Zuid.

Lieve vrienden, ik raad jullie aan eens langs te gaan bij Rocío en haar gastvrije familie. Geniet van hun overheerlijke empanadas, typische desserts en Zuid-Amerikaanse sferen. Of laat Tota tot bij jullie komen: thuislevering is mogelijk via WhatsApp (+32 484 45 42 06). 
Een kijkje achter de schermen? Volg Tota op Facebook of Instagram.

*Die met kip en chimichurri-saus is mijn favoriet!